Blind Willie Johnson. El blues tras la luz


Nacer negro en los USA de últimos del siglo XIX no era sinónimo de tener buena estrella. Desde luego si hay un Dios y reparte al nacer la suerte a sus creaciones los humanos, cabría suponer que, o bien no profesaba especial simpatía hacia los afroamericanos, o bien que, de tanto amor que les tenía, les quería poner a prueba a cambio de concederles el don de la música.

En fin, sea como sea, Blind Willie Johnson nació en Brenham (Texas), en 1897 (aunque hay quien dice que fue en 1902), un año que tampoco ha dado demasiadas efemérides gloriosas. En España, como curiosidad, se crea Cáritas, se concede la autonomía a Puerto Rico y los americanos intervienen en Cuba como preámbulo a lo que vendrá meses después con el hundimiento del Maine y que se recordará como el desastre del 98 . En ciencia se descubre el electrón y  se llega a la conclusión de que los virus se reproducen. También se publica La guerra de los mundos, novela de ciencia ficción de H. G. Wells, que 30 años después alguien con similar apellido, Orson Welles, adaptó para un serial radiofónico que creó una enorme alarma social.

Todo esto, en caso de conocerlo, supongo que le importaría bien poco a Blind Willie Johnson, que nació en una familia pobre, con 8 hermanos más, y en medio de un ambiente religioso que le marcó profundamente, hasta el punto de que su verdadera vocación siempre fue la de predicador.

Como las desgracias nunca vienen solas, quedó huérfano de madre siendo muy pequeño. La posterior boda de su padre con otra mujer, no haría sino añadir más miseria a la familia. De hecho fue su madrastra quien le dejó ciego al arrojarle accidentalmente lejía a la cara (el líquido parece que iba destinado al padre), tras ser descubierta en un affaire amoroso con otro hombre.

Ciego, negro y pobre, se refugió en la música y en la religión y, desde bien chico, vagabundeó por las calles, cantando y tocando su guitarra para ganarse alguna moneda. Y así fue toda su vida, hasta que en 1945 falleció a causa de una neumonía tras pasar varias semanas durmiendo sobre un colchón mojado en las ruinas de su incendiada casa.

Entró en tres ocasiones a un estudio de grabación, dejando registradas 30 canciones, en el período entre 1927 y 1930. En las dos últimas grabaciones participa su esposa Evangeline, a quien escuchamos en el apartado de audio en  Praise God i’m satisfied.

Como guitarrista destacó por su técnica del slide que practicaba con una pequeña navaja. Pese a que utilzaba diferentes afinaciones solía emplear la de RE (RE-LA-RE-FA#-LA-RE, en lugar de la clásica en LA, MI-LA-RE-SOL-SI-MI), llevando una sencilla melodía con el slide y haciendo los bajos con el pulgar, algo característico de los viejos bluesman. En el apartado vocal, combinaba una voz ronca y grave con pasajes propios de voz tenor. La influencia del Gospel se aprecia en los coros que acompañan a gran parte de sus composiciones.

La temática religiosa está muy presente en sus canciones, como por ejemplo en If i had my way que trata de la historia de Sansón y Dalila y que a principios de los setenta fue popularizada por Gary Davis y por Peter, Paul and Mary. Grateful Dead también la incluían en su set list. La desgarradora Mother’s children have a hard time tiene tintes autobiográficos, aludiendo a la dura experiencia vivida con su madrastra.

Con mucho, la canción suya más conocida es Dark was the night, cold was the ground, que dejo en el apartado de vídeo, aunque con imagen fija. Como curiosidad cabe decir que esta canción fue lanzada al espacio junto a Melancholy Blues de Louis Armstrong y Johnny B. Good de Chuck Berry (entre otras creaciones humanas) en el año 1977 en las sondas espaciales Voyager, por si algún extraterrestre se aburriera y la encontrase que supiera que eso se había hecho en el Planeta Tierra. Su influencia es grande, habiendo sido versioneado por grandísimos del Rock. Aparte de los ya citados, Bob Dylan, Eric Clapton y Led Zeppelin han tocado temas suyos, éstos en su segundo disco, incluso incluyeron una fotografía del viejo bluesman.

Mother’s Children Have A Hard Time

If i had my way

Praise God i’m satisfied

Trouble soon be over

Dark was the night, cold was the ground

Jesus is coming soon

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